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Ecuador becomes Second Country in the Americas to Halt River Blindness Transmission

08 March 2010

Ecuador Becomes Second Country in the Americas to Halt River Blindness Transmission: Carter Center Hails Major Step Forward in Campaign to Rid Americas of Parasitic Infection by 2012; Urges Intensified Efforts in the Four Remaining Endemic Countries

ATLANTA…Carter Center experts congratulate the people of Ecuador for breaking transmission of the blinding parasitic disease river blindness, or onchocerciasis. Ecuador is the second nation in the Americas after Colombia (in 2008) to stop the transmission of this debilitating, yet preventable affliction on a countrywide basis, according to officials of the Ministry of Health of Ecuador and the Onchocerciasis Elimination Program in the Americas (OEPA).

“Ecuador’s success is a major step toward our goal of stopping transmission of river blindness in the Western Hemisphere by 2012,” said Frank O. Richards, Jr., MD, director of the Carter Center’s River Blindness Program. “With only four countries remaining endemic, it’s critical that elimination efforts and health education are intensified elsewhere in the Americas to reach the regional goal, and to avoid future suffering.” The Carter Center is the sponsoring agency for the Guatemala-based OEPA, whose partnership includes the six endemic countries and thousands of community-based volunteers, U.S. Centers for Disease Control and Prevention, the Pan American Health Organization (PAHO), the Pan American Health and Education Foundation (PAHEF), Merck & Co., Inc., the Bill & Melinda Gates Foundation, and Lions Clubs International Foundation.

Onchocerciasis is a debilitating disease caused by a worm parasite (Onchocerca volvulus) that is spread by the bite of black flies. About 100 million persons are at risk of contracting the disease worldwide. Of these, 500,000 are in Latin America. This number is steadily decreasing in the region as now seven of the original 13 endemic areas in Latin America have interrupted transmission of the disease, largely through health education and semiannual mass distribution of ivermectin (also known as Mectizan®), donated by Merck.  Ecuador’s program has a single endemic focus in the northern part of Esmeraldas Province. The Ministry of Health has been providing ivermectin treatments there since 1990. The focus includes remote riverine communities bordering the Cayapas, Santiago, and Onzole rivers where Simulium exiguum, a highly efficient vector of river blindness transmission is found. In 2008, a combined total of 27,372 ivermectin treatments were administered to just over 16,000 persons. Based on in-depth epidemiological studies that showed that transmission of the parasite has been stopped, Ecuador’s Ministry of Health representative Dr. Caroline Chang noted that ivermectin treatments will cease but a three-year surveillance phase will begin in 2010 to ensure that infection does not reoccur in the absence of ivermectin distribution. Ultimately, elimination of the parasite must be certified by the World Health Organization, whose office in the Americas is PAHO.

Acting under a renewed resolution by the PAHO (Hyperlink to PDF) , OEPA seeks to stop transmission of river blindness throughout the endemic countries of Brazil, Colombia, Ecuador, Guatemala, Mexico, and Venezuela by 2012.

Carter Center Contact:

Emily Staub The Carter Center Tel: +1-404-420-5126 emily.staub@emory.edu WWW.CARTERCENTER.ORG

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The Carter Center:  A not-for-profit, nongovernmental organization, The Carter Center has helped to improve life for people in more than 70 countries by resolving conflicts; advancing democracy, human rights, and economic opportunity; preventing diseases; improving mental health care; and teaching farmers in developing nations to increase crop production. The Carter Center was founded in 1982 by former U.S. President Jimmy Carter and his wife, Rosalynn, in partnership with Emory University, to advance peace and health worldwide. Please visit www.cartercenter.org to learn more about The Carter Center.

Ecuador se convierte en el segundo país de las Américas donde se ha suspendido la transmisión de la Ceguera de los Ríos El Centro Carter celebra  un muy importante avance en la campaña para librar a las Américas de esa infección parasitaria  para el 2012, e insta a intensificar los esfuerzos en los cuatro países endémicos restantes Expertos del Centro Carter felicitan al pueblo de Ecuador por interrumpir la transmisión de la enfermedad parasitaria ceguera de los ríos, u oncocercosis.  Luego de Colombia en 2008, Ecuador es el segundo país en las Américas que ha detenido en todo el país la transmisión de esta enfermedad debilitante aunque prevenible, de acuerdo a autoridades del Ministerio de Salud Pública del Ecuador y al Programa para la Eliminación de la Oncocercosis en las Américas (OEPA).

“El éxito del Ecuador es un gran paso hacia nuestra meta de interrupción de la transmisión de la ceguera de los ríos en el hemisferio Occidental para el 2012,”  dijo el Dr. Frank O. Richards Jr., del Programa Ceguera de los Ríos del Centro Carter. “Con sólo cuatro países que permanecen endémicos, es crucial que los esfuerzos de eliminación y la educación para la salud se intensifiquen en los demas sitios de las Américas, para alcanzar la meta regional y para evitar el sufrimiento futuro.”  El Centro Carter patrocina a OEPA, con sede en Guatemala, y cuya sociedad incluye a los seis países endémicos y a miles de voluntarios de las comunidades, a los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades de EUA, a la Organización Panamericana de la Salud (OPS), a la Fundación Panamericana de la Salud y la Educación(PAHEF), a Merck & Co., Inc., a la Fundación Bill y Melinda Gates, y a la Fundacion Internacional de Clubes de Leones.

La oncocercosis es una enfermedad debilitante causada por un parásito (el gusano Onchocerca volvulus) y que se transmite por medio de la picada de una mosca. Cerca de 100 millones de personas se encuentran en riesgo de contraer la enfermedad en todo el mundo.  500 mil de estas personas se encuentran en América Latina. Este número decrece contínuamente en la región puesto que ahora siete de los originalmente trece focos endémicos de la región latinoamericana han interrumpido la transmisión de la enfermedad, en gran parte debido a educación para la salud y a la distribución semestral masiva de ivermectina (también conocida como Mectizan®), donada por Merck.

Ecuador tiene sólo un foco endémico en la parte norte de la Provincia de Esmeraldas.  El Ministerio de Salud había estado distribuyendo los tratamientos con ivermectina allí desde 1990. El foco incluye las comunidades ribereñas que bordean los ríos Cayapas, Santiago y Onzole, donde se encuentra la mosca Simulium exiguum, un vector altamente eficiente que transmite la ceguera de los ríos. En 2008, un total de 27,372 tratamientos se administraron a aproximadamente 16,000 personas. Con base en estudios epidemiológicos en profundidad, que mostraban que la transmisión del parásito había sido interrumpida, la Ministra de Salud del Ecuador, Dra. Caroline Chang, comunicó que los tratamientos con ivermectina cesarían, pero iniciaría una fase de tres años de vigilancia en 2010, para asegurar que no haya reinfección en ausencia de la distribución de ivermectina.  Finalmente, la eliminación del parásito debe ser certificada por la Organización Mundial de la Salud, cuya oficina regional para las Américas es la OPS.

Actuando bajo los auspicios de una renovada resolución de OPS, OEPA persigue detener la transmisión de la ceguera de los ríos en 2012 en todos los países endémicos: Brasil, Colombia, Ecuador, Guatemala, México y Venezuela.

Contactos: Emily Staub The Carter Center Tele: +1-404-420-5126 emily.staub@emory.edu WWW.CARTERCENTER.ORG

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El Centro Carter: Es una organización no-gubernamerntal sin fines de lucro que ha ayudado a mejorar la vida de las personas en más de 70 países a través de la resolución de conflictos, de promover la democracia, los derechos humanos y mejorar la oportunidad económica, previniendo enfermedades, mejorando la atención a la salud mental y enseñando a los granjeros de las naciones en desarrollo a incrementar la producción de sus cosechas. El Centro Carter fue fundado en 1982 por el expresidente norteamericano Jimmy Carter y su esposa Rosalynn en asociación con la Universidad de Emory, para promover la paz y la salud al nivel mundial. Por favor visite www.cartercenter.org para conocer más acerca del Centro Carter.